Kesmain kuolema

07.11.2001 21:40 | Jukka O. Kauppinen

eDomen uutinen 7.11:

EA.com:n säästökuurin seuraukset alkavat hiljalleen näkyä myös pelirintamalla, kun yhtiö ilmoitti, että beta-vaiheessa olevan, odotetun Multiplayer BattleTech: 3025 -pelin palvelimet ajetaan alas joulukuun 6. päivänä, ja näin ollen yksinomaan Internetissä pelattavaksi suunniteltu peli lakkaa olemasta.

Multiplayer BattleTech: 3025 -pelin piti yhdistää MechWarrioreista tuttu, BattleTech-universumin sisämaailmoihin sijoittuva BattleMech-rymistely verkkopelaamiseen, mutta toisin kävi. Kuukausien ajan pelin ilmainen betatestaus polki paikoillaan, ja vain vannoutuneimmat BattleTech-fanit saattoivat uskoa, että pelistä jonain päivänä tulisi kaupallinen tuote menestyksestä puhumattakaan.

Multiplayer BattleTech: 3025 -pelin sivuilla julkaistussa tiedotteessa ei eritellä syitä tapahtuneelle, mutta mitä ilmeisimmin myös EA.com lopulta menetti toivonsa pelin suhteen.

Ja aiempi uutinen 24.10:

Electronic Arts erottaa 36% online-yhtiönsä EA.COM:n työväestä, eikä suinkaan odottamattomasti. EA:lta on kestänyt odotettua pidempään saada julki Internet-pelattavia moninpelejä, kuten Sims Online ja Earth and Beyond, ja myös Majesticin myynti on ollut takkuista. Niinpä dot.com-boomin vauhdissa hätäisesti kyhätty EA.COM on osoittautunut ylimääräiseksi paiseeksi yhtiön kyljessä, eivätkä muualta ostetut online-pelitkään ole osoittautuneet kaivatuiksi tuloksen tekijöiksi. Yhtiön työntekijät ovat ilmaisseet kriittisiä mielipiteitään jo pitkään, ja arvelleet koko EA.COM:a vain pikavoitoista haaveilleiden salkkuherrojen visioksi – joka ehtinytkään mukaan pörssinousuun.

Esimerkiksi EA.COM:n ostama Worldplay on nykyisellään vakavissa vaikeuksissa, ja työntekijät epäilevät koko palvelun valmistautuvan ovien sulkemiseen lokakuun lopussa. Muun muassa vapaaehtoisille avustajille on jo osoitettu ovea. Ehkäpä EA:n välinpitämättömyys on eräänä syynä palvelun rappeutumiseen, kaupan jälkeen kun esimerkiksi Worldplayn keskustelufoorumien kerrotaan vajonneen silkaksi mudanviskonnaksi toisten silmille. EA oli toivonut The Sims-peleistä pelastavaa veturia, mutta nekään eivät kyenneet nostamaan EA.COM:n kiinnostavuutta halutulle tasolle, jolloin Simsville-peliprojekti peruttiin.

Viimeisin naula EA.COM:n ja siellä pelanneiden arkkuun on Kesmain kehittämän Air Warrior-lentosimulaattorin hiljainen kuolema. Yhtiö on raporttien mukaan jo erottanut Air Warriorin parissa työskennellyttä väkeä, ja poistanut nettisivuiltaan viittauksia peliin. Myös Air Warriorin palvelimet ovat olleet nurin keskiviikon aikana, ja pelaajat ovat jo alkaneet etsiytyä uusiin simulaattoreihin. Surullinen päätös Air Warriorin saagalle – olihan se online-pelaamisen todellinen aloittaja, tarjoten reaaliaikaista moninpeliympäristössä lentämistä jo vuodesta 1987. Kukapa olisi uskonut että mahtava Electronic Arts lopulta koituisi online-pelien historian todellisen veteraanin hengenmenoksi.

Lopulta pelot realisoituivatkin. EA.COM vetää alas koko raskaamman luokan nettipelitoimintansa. Moniko kuitenkaan mahtaa tietää, että samalla päättyy myös online-pelimaailman todellisen veteraanin ja tienraivaajan polku. iD Software ei keksinyt Internet-moninpelaamista – alan todellinen uranuurtaja oli Kesmai Studios.

Moninpelaamista vuonna kivi ja alkiobitti

1982 perustettu Kesmai Studios julkaisi ensimmäisen moninpelinsä jo 1983. Yhtiön tuotteita pelattiin erilaisten kaapeli- ja puhelinverkkosovellutusten ja myöhemmin eräänlaisten koko maan kattavien ”lähiverkkojen” kautta. Soittamalla lähimpään palvelunumeroon pelaajat liittyivät palvelutarjoajien verkkoon, jotka lupasivat erityisellä tekniikallaan pelaajille maksimaalisen nopeat vasteajat. Näiden piileskelivät myös Kesmain moninpelit. Verkkoihin sai myöhemmin yhteyden myös Internetin kautta, jolloin mukaan pääsi ympäri maailman. Peleistä maineikkain oli Air Warrior – maailman ensimmäinen reaaliaikainen moninpelattava lentosimulaattori. Kymmenet ihmiset ohjasivat lentokoneitaan toisen maailmansodan taivailla – vuonna 1987.

19 vuotta toiminut Kesmai katoaa pelimaailman kartalta Electronic Artsin EA.COM -nettipelipalvelun romahdukseen. Samalla kuolevat Air Warrior, Silent Death Online ja Multiplayer BattleTech: 3025, monien muiden EA:n online-palvelujen myötä. 15 vuotta yhtmittaisesti toiminut Air Warrior olisi ansainnut kauniimmat hautajaiset.

Alienit ja Starship Trooperit linjoilla

Kesmai Studios oli alusta alkaen keskittynyt moninpeleihin. Jo siitä päivästä lähtien kun luolamiehet keksivät että kiviä voi heittää kaverin kalloon ja pelidataa siirtää linjoja pitkin Kesmai kehitti sekä peli- että tiedonsiirtoteknologiaansa. Vuosien mittaan tulokset olivat erittäin hyviä. Kesmain kehitysjärjestelmä mahdollisti uusien tuotteiden nopean kehittämisen, ja verkkokoodi mahdollisti sulavan pelaamisen mannertenkin välillä, mikä tuntuu olevan yhä tänä päivänä monille erityisen vaikea purtava. 90-luvun puolivälissä suomalaislentäjätkin lensivät ahkerasti jenkkilän Air Warriorissa.

Yhtiön pelit olivat sekoitus omia ideoita ja lisenssejä. Air Warrior muodostui kultiksi, ja se rantautui voimallisesti Suomeenkin alkuvuodesta 1994. Kesään mennessä oli syntynyt ensimmäinen nettilentäjien yhteisö, jonka perinteet jatkuvat yhä tänäänkin suomalaisessa moninpelikulttuurissa (lue vaikkapa artikkelit Virtuaalilentämistä ilmailuharrastepäivillä ja Virtuaalilentäjät vapaalla – Mosquito Meeting 2001.

Muita mainioita Kesmain tuotoksia olivat Multiplayer Battletech: Solaris, Aliens Online, Harpoon Online, Legends of Kesmai, Stellar Emperor ja Starship Troopers: Battlespace. Pelit yhdistivät sulavaa moninpeliä ja erilaisia peliteknologioita – siinä missä esimerkiksi Harpoon oli päältä kuvattu strategiapeli, oli Solaris reaaliajassa tapeltava BattleTech-simulaatio ja Aliensissa tottakai ryskättiin 3D-maisemissa.


Electronic Arts koitui kohtaloksi

Miten tämä liittyy Electronic Artsiin? Noh, Kesmai oli aikoinaan mukana kun useamman pienemmän kehittäjän Internet-pelejä yhdistettiin uuden kokonaisuuden alle. Gamestorm tarjosi huiman yhdistelmän mitä erilaisimpia moninpelejä, mutta bisnestä yhtiö ei silti pystynyt tekemään – tappioita kertyi. Niinpä Electronic Arts osti Gamestormin lopulta dot.com -huumassa luomaan raskaan sarjan sisältöä EA.COM-palveluun. Palvelun Multiplayer BattleTech: 3025 ja Air Warrior III / Air Warrior Millennium -pelit ovatkin, kenenkäs muun, juuri Kesmain väen tuotantoa. EA.COM kuitenkin floppasi pahan kerran, ja osana firman uudelleenorganisointia on muun muassa koko Kesmain perintö saanut kyytiä.

Etenkin nykyiset ja vanhat simulaattorilentäjät ovat olleet tapahtumasta suruissaan. Monet meistä lensivät Air Warrioria Internetissä jo seitsemän vuotta sitten ja jäivät sille tielleen. Monet suomalaiset nettilentäjät saivat tuhansienkin markkojen kuukausilaskuja, kun lentämisestä maksettiin 30 pennin minuuttitaksaa. Online-pelejä ei näet kerta kaikkiaan juuri ollut MUDien ulkopuolella, eivätkä Internet-yhteydetkään olleet laajalti saatavissa. Mutta sitten oli eräs lentosimulaattori, jossa lennettiin verkossa ties minkämaalaisten muukalaisten kanssa…

Itse lopetin Air Warriorin peluun 1996 Brittilässä sijaineen palvelimen kurjien yhteyksien takia. Vuosien mittaan kuitenkin tutustuin säännöllisesti Air Warriorin uusiin versioihin, ja pelasin säännöllisesti Gamestormin tuotteita. Yhtiö oli itsenäisen uransa loppuun saakka edelläkävijä pelien toteutuksen ja tekniikan suhteen.

Ei siis ihme että EA.COMin päätös on herättänyt tyrmistystä. Ja surua. Eräs aikakausi on päättynyt. Sekä Kesmain perintö että eräs maailmanlaajuinen pelaajien yhteisö haudataan kuudes joulukuuta. Raha ratkaisee, Internet-moninpelien uranuurtajan puolentoista vuosikymmenen uurastus jää enää elämään pelaajien muistoissa.