UUSIMMAT

Ei näin – Phantom-konsoli oli huikea puliveivaus

26.09.2016 16:30 | Mikko Heinonen

Epäonnistumisia on monenlaisia. Jotkut laitteet tulevat markkinoille väärään aikaan, toiset taas kaatuvat markkinoinnin puutteeseen tai emoyhtiön talousongelmiin. Mutta sitten on sellaisia kuin Phantom.

Tämä artikkeli on julkaistu alkujaan Skrolli-lehden numerossa 2016.1.

Miltä kuulostaa konsoli, jolla voi pelata PC-pelejä televisiossa ja ladata niitä suoraan koneelle verkossa sijaitsevan kauppapaikan kautta? No, Steam Machineltahan se nykyisin kuulostaa, mutta tammikuussa 2003 moinen oli vielä aikamoista utopiaa. Vaan juuri sellainen oli Infinium Labs -yhtiön Phantom, jonka piti tulla markkinoille seuraavaksi jouluksi.

Phantomin piti olla tehokkaampi kuin tuolloin markkinoilla olleet PlayStation 2, Xbox ja GameCube. Sen piti tarjota jo julkaisustaan lähtien laaja pelivalikoima, joka perustui osittain PC:lle jo julkaistuihin peleihin, sekä monta erilaista kuukausitilausta, joista jokainen peliharrastaja löytäisi itselleen sopivan. Pelejä voisi ostaa tai vuokrata suoraan verkosta. Mitään optista asemaa laitteessa ei ollut. Tämä kuulosti tavallaan kiinnostavalta, mutta myös todella kunnianhimoiselta, etenkin kun kukaan ei ollut kuullut konsolin taustalla olevasta yhtiöstä aiemmin. Viimeistään maininta tuesta myös eri alustojen peleille sai kulmakarvat nousemaan.

Phantom

Suosittu Penny Arcade -verkkosarjakuva julkaisi oman kommenttinsa Phantomista heti sen julkistuksen jälkeen. Se oli strippi, jossa uutta konsolia esitteli sijoittajille huumeharhoissa sekoileva huijari. Tämä kertoikin hyvin, miten internet suhtautui Phantomiin: bullshit-bingoa täynnä ollut lehdistötiedote ei tuntunut vakuuttavan oikein ketään, eikä Infinium Labsilla ollut esittää mitään suurten sanojensa tueksi. Vaikutti siltä, että normaali PC-tietokone oli paketoitu somaan koteloon ja sitä kaupattiin konsolina.

Penny Arcade

Strippi: Penny Arcade

Keisarin vaatteet

Mitä enemmän Phantomin taustoja kaiveltiin, sitä omituisemmalta homma näytti. Infinium Labsin osoitteekseen ilmoittamassa rakennuksessa ei ollut mitään konsoliin viittaavaakaan. Yhtiön toimitusjohtaja Timothy M. Robertsin taustoista löytyi sarja kaatuneita firmoja, miljoonia menetettyjä dollareita ja epäselviä talouskuvioita. Haiskahti siltä, että Phantom oli polkaistu pystyyn vain keräämään löysät riskipääomat Robertsin ja hänen esikuntansa taskuun. Infinium Labs vastasi tutkivaan journalismiin haastamalla jutun tehneen HardOCP-sivuston oikeuteen pilkasta ja liiketoiminnan vahingoittamisesta, mutta luopui lopulta oikeusjutusta sen kustannuksiin vedoten.

Loppuvuodesta 2003 Infinium Labs kuitenkin järjesti esittelytilaisuuden, johon tuotiin ”oikea” Phantom. Sinällään ihan tyylikkääseen kuoreen oli ilmoituksen mukaan pakattu juuri se, mitä Phantomin oli oletettu olevan: keskitasoinen PC-tietokone, jossa pyöri viritetty Windows XP. Tosin virittelyn aste jäi arvoitukseksi, sillä läsnäolijat eivät nähneet minkäänlaista demoa edes konsolin käyttöliittymästä. Phantom-ekosysteemin keskeinen osa, sisällönjakopalvelu, jäi myös täysin hämärän peittoon. Esitys ei ollut omiaan hälventämään epäilyksiä Infinium Labsin toiminnasta. Kuten arvata saattaa, Phantom ei ilmestynyt jouluksi 2003.

Tammikuussa 2004 yhtiö ilmoitti oppineensa virheistään ja tuovansa seuraaville E3-messuille uuden Phantom-version. Saman vuoden toukokuussa nähtiinkin prototyyppi aiempaa sulavalinjaisemmasta konsolista, jonka hinnan piti olla alle 200 dollaria aiemman 400 dollarin sijaan. Koneen käyttöön liittyi 10 dollarin kuukausimaksu, jolla käyttöön luvattiin laaja pelikirjasto, ja tekemällä pitkän määräaikaisen sopimuksen voisi itse Phantomin saada jopa ilmaiseksi. Julkaisu luvattiin nyt sopivasti vuoden 2004 joulumarkkinoille. Harva yllättyi, kun tämäkään päivämäärä ei pitänyt.

Penny Arcade

Strippi: Penny Arcade

Ei tullut nuttua

Infinium Labs ei lupauksistaan huolimatta julkaissut Phantomia vuoden 2005 tammikuussa eikä maaliskuussakaan. E3-messuilla sitä ei enää näkynyt, ja syksyksi 2005 ilmoitettu julkaisu peruuntui sekin. Timothy M. Roberts jätti yhtiön toimitusjohtajuuden vain palatakseen siihen myöhemmin eri roolissa.

Koska Phantom olisi ollut käytännössä televisioon liitettävä tietokone, siihen tarvittiin näppäimistö ja hiiri. Infinium Labs oli kehitellyt näistä Phantom Lapboard -nimisen yhdistelmän, joka mahdollisti PC:n ohjustamisen sohvalla istuen. Laite oli omintakeisen mutta jokseenkin käyttökelpoisen näköinen. Yhtiö luopui konsolisuunnitelmistaan, vaihtoi nimensä Phantom Entertainmentiksi ja päätti kehittää Lapboardista varsinaisen myytävän tuotteen.

Toisin kuin mikään muu Phantomin osa, Lapboard jopa saatiin kauppoihin asti, mutta sekin myöhästyi alkuperäisestä aikataulustaan liki kaksi vuotta. Tämä tarkoitti muun muassa sitä, että Phantom Entertainment menetti suuren Lapboard-tilauksen Alienware-tietokonevalmistajalta. Loppujen lopuksi ohjustinta myytiin lähinnä yhtiön omien kotisivujen kautta.

Tässä vaiheessa myös menneisyyden haamut saivat entisen toimitusjohtaja Robertsin kiinni. Yhdysvaltain arvopaperiviranomaisen SEC:n mukaan Roberts oli vuonna 2004 keinotekoisesti paisuttanut omistamiensa Infinium Labsin osakkeiden arvoa väittämällä, että konsoli julkaistaan hetkenä minä hyvänsä ja yhtiön arvo paisuu sen jälkeen monituhatkertaiseksi. SEC myös sanoi suoraan sen, mitä verkkoyhteisö oli jo pitkään epäillyt: näytti siltä, ettei Infinium Labs ollut koskaan aikonutkaan julkaista konsolia.

Phantom

Haamu, lintu vai kala?

On mielenkiintoista yrittää ajatella, mitä liikkuu Infinium Labsin kaltaista toimintaa pyörittävien päässä. Onko tarkoitus todella vain imuroida riskipääomaa ja käyttää se sitten urheiluautoihin ja huonoon elämään, vai uskotaanko omaan tuotteeseen todella, kunnes homma vain karkaa käsistä?

Vaikka Phantom vaikutti alusta alkaen jonkinlaiselta puliveivaukselta, se ei sinällään ole mahdoton konsepti näin vuoden 2016 perspektiivistä. Kuten sanottu, Valve on tuomassa markkinoille hyvin samanlaista laitetta. Vuonna 2003 idea oli kuitenkin äärimmäisen optimistinen niin PC-raudan hintakehityksen, tallennustekniikan kuin nettiyhteyksien nopeuden ja verkossa toimivan infrastruktuurin suhteen. Puhumattakaan siitä, että tällaista viihteen jakelun mullistavaa mammuttihanketta oli toteuttamassa tuntematon yritys, joka toimi postilokero-osoitteesta.

Jos tarkoitus oli herättää ostajien luottamus, siinä epäonnistuttiin täydellisesti. Ja vaikka Infinium Labs ei edes tehnyt paljon mitään muuta kuin tilasi prototyyppejä teollisilta muotoilijoilta, se onnistui hukkaamaan jonnekin yli 60 miljoonaa dollaria. Mutta jos tämä oli ainoa päämäärä, miksi yritys kuitenkin näki vaivaa Lapboardin kanssa? Kerätäkseen lisää rahaa vai välttääkseen oikeustoimet? Ehkä yllättävintä ei lopulta ollutkaan se, että yritys kaatui, vaan se, että edes näppäimistö saatiin aikaiseksi.

Jos Lapboardin muuten jostain syystä haluaa itselleen, verkkohuutokaupasta niitä löytyi ainakin kirjoitushetkellä noin puolentoistasadan euron hintaan. Myös Phantom Entertainmentin kotisivut toimivat edelleen, tilausnappeineen kaikkineen, mutta harkitsisin kahdesti ennen luottokortin vinguttamista.

Vuonna 2015 internetissä kuhistiin taas hetkellisesti Phantomista, kun Ars Technica -verkkolehden lukija lähetti julkaisulle kuvia tietokoneliikkeeseen huoltoon tulleesta Phantomin prototyypistä. Korean ulkokuoren sisältä löytyi standardiosista hätäisesti kokoon kyhätty pienikokoinen PC-tietokone.

 

Teksti: Mikko Heinonen

Kuvat: Manu Pärssinen, Wikimedia Commons / Evan-Amos, Phei.comeback

 

Skrolli

Tämä artikkeli on julkaistu alkujaan Skrolli-lehden numerossa 2016.1.

 

Lisää aiheesta

Viime viikolla pelimaailma kohahti, kun Nintendon ja Sonyn suunnitellun yhteistyön tuloksena viilatusta PlayStation/SNES-pelikonsolista löytyi joukkotuhosta selvinnyt prototyyppi. Tänään hämmästelemme vielä lisää, sillä toisestakin kadonneesta dinosauruksesta löytyi fossiili.

Infinium Labs / Phantom Entertainment näet työsti 2000-luvun alkupuolella uudenlaista pelikonsolia, joka katosi vuosien tuskallisen kitkuttelun jälkeen vaporwaren ja julkaisemattomien romujen mustaan aukkoon. Phantom-konsolin näet piti olla nimenomaan internet-yhteyksiä hyödyntävä tehokas pelikonsoli, joka on myös PC-yhteensopiva.

Ainoa laatuaan? Julkaisemattomasta Phantom-konsolista löytyi toimiva prototyyppi

 Tulokkaan suunnittelun ja markkinoinnin takana on vasta vuonna 2002 perustettu teknologiayritys Infinium Labs. Ensimmäisessä lehdistötiedotteessa ja esittelyvideossa yhtiö markkinoi Phantomia tutuilla fraaseilla, joihin on törmätty monien muidenkin konsoleiden yhteydessä. Mainostekstin lomassa vilahtelevat sellaiset kommentit kuin “Fastest Game Console on the Market”, “Dolby Digital Surround Sound” ja “Leading Edge Technology”. Laitteen teknisiä tietoja katsellessa on kuitenkin helppo uskoa väitteiden pitävän ainakin suurin piirtein paikkansa.

Ensiesittelyssä Phantom